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【低油价是经济增长的福音吗?】FT专栏作家哈福德:目前的低油价未必会带来期待的经济刺激效果,因为美国消费者把省下的钱用来偿还债务,而俄罗斯、沙特则在大幅削减投资及公共支出。
2016年02月29日 07:05 AM

低油价是经济增长的福音吗?

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在许多年里,每桶石油在100美元以上是常态,如今,布伦特(Brent)原油价格只有那个水平的三分之一左右。假设俄罗斯与沙特阿拉伯短时间内无法让油价回升,每桶30美元的油价会改变世界吗?当然,答案是肯定的。在经济学中,一切因素都彼此关联——对石油来说就尤其如此了。虽然大家都在谈论“无重量经济”(weightless economy),但我们的后工业化水平还没有达到可以忽略能源成本的程度。因为用途广泛且易于运输,石油仍是全球能源系统的润滑剂。

经验法则告诉我们,低油价虽然对地球不是好事,却有利于经济发展。去年,普华永道(PwC)发布的一份报告估计,油价长期性地跌去50美元,将使英国经济规模5年内扩张1%左右,因为低油价给大多数行业——尤其是重工业、农业及航空业——带来的好处将超过石油生产行业本身所遭受的损失。

这既是一般观点也是历史经验。上世纪五、六十年代美国歌舞升平时期,油价始终都很便宜;70年代的石油危机伴随着严重的经济危机。90年代的繁荣通常被归功于互联网,其实油价当时很低,后来在“大衰退”前夕才飙升到了创纪录水平。我们可以争论油价波动的重要性,但繁荣时期与廉价石油之间的关联并非巧合。

我们可以粗略地算一下:全世界每天消耗近1亿桶石油,按照我们习惯的每桶100美元计算,每天需要花费100亿美元,一年下来是3.5万亿美元。油价持续暴跌将使这笔开支减少逾2万亿美元,而与80万亿美元左右的世界经济产出相比,这并非微不足道。这是一笔从产油国转移至石油消费国的巨额财富。

购买力方面的大幅变动在过去通常会刺激经济增长,因为生产商会把从高价中获得的利润储蓄起来,而消费者则倾向于花掉从低价中节省下来的钱。当前低油价令人担忧的一个地方是,情况可能颠倒了过来:作为大赢家的美国消费者正在利用省下的钱偿还债务;与此同时,俄罗斯、沙特等输家正在大幅削减投资及公共支出。如果发展到极端,人们都试图减少开支、增加储蓄,世界经济将出现一场传统的凯恩斯式放缓;这样的后果是,低油价很可能无法带来我们期待的经济刺激效果。

低油价还有一些不那么明显的影响很是耐人寻味。乔治亚州立大学(Georgia State University)健康经济学家查尔斯•库特芒希(Charles Courtemanche)发现,美国汽油价格低企与高肥胖率之间存在相关性。部分原因在于,油价高时,人们可能减少开车,选择步行、骑自行车或乘坐公共交通工具。另一方面,廉价汽油为家庭节省了可支配收入,而他们很可能把这些钱花在外出就餐上。低油价可能会让我们变胖。

另一个令人沮丧的可能性是,低油价会阻碍清洁能源领域的创新步伐。油价越便宜,发明新的节油方法的动力就越小。在这方面,历史上有明显的证据。18世纪头十年末期的时候,英国陶艺坊烧窑时使用的还是耗能很高的青铜时代的技术。原因何在?能源很便宜。相比之下,工资较高——这就是为什么工业革命的所有发明围绕的都是节约劳动力,而非节省能源。

最近,锡拉丘兹大学(Syracuse University)经济学家大卫•波普(David Popp)研究了上世纪70年代石油危机造成的影响。他发现,当时大批发明家申请了从加热泵到太阳能电池板等领域的节油专利。

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栏目简介

蒂姆•哈福德(Tim Harford)是英国《金融时报》的经济学专栏作家,他撰写两个栏目:《亲爱的经济学家》和 《卧底经济学家》。他写过一本畅销书也叫做《卧底经济学家》,这本书已经被翻译为16种语言,他现在正在写这本书的续集。哈福德也是BBC的一档节目《相信我,我是经济学家》(Trust Me, I’m an Economist)的主持人。他同妻子及两个孩子一起住在伦敦。

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